ESL 91 SPRING, 2001

This page is part of the ESL 91 ON THE WEB site
All materials © 2001


Galina Kopelovich
ESL 91
Spring, 2001

Project Topic: Discuss "The Looking-Glass Self" theory proposed by Charles Horton Cooley. Describe the theory and its features. Explain how this theory relates to the influence of the various agents of socialization in the development of an individual's self-concept.

Social  interaction  has  powerful  effects  on  our  behavior.  Through  our  interactions  with  other  people,  we  learn  the  rules  of  society,  meet  our  personal  and  professional  wants,  and  even  create  a  social  reality.

Sociologists  and  psychologists  alike  have  expressed  interest  in  how  the  individual  develops  the  sense  of  self  as  a  result  of  social  interaction.  In  the  early  1900s,  Charles  Horton  Cooley  advanced  the  belief  that  we  learn  who  we  are  by  interacting  with  others. Our  view  of  ourselves,  then,  comes  not  only  from  direct  contemplation  of  our  personal  qualities  but  also  from  our  impressions  of  how  others  perceive  us, a  phenomenon  Cooley  calls  the  Looking- glass  self.  The  Looking- glass  self  is  a  concept  that  emphasizes  the  self  as  the  product  of  our  social  interactions   with  others.

The  process  of  developing  a  self- identity  or  self- concept  has  three  phases.  First, we  imagine  how  we  present  ourselves  to  others- to  relatives, friends,  even  strangers  on  the  street.  Then  we  imagine  how  others  evaluate  us  ( attractive,  intelligent,  shy,  or  strange ).  Finally,  we  develop  some  sort  of  feeling  about  ourselves,  such  as  respect  or  shame,  as  a  result  of  these  impressions.  By  interacting  with  others,  we  learn  the  expectations  of  society  and  then  select  behavior  most  appropriate  to  our  own  culture.

Charles  Horton  Cooley  believed  that  the  self  is  a  social  product  and  that  aspects  of  one’s  personality  are  influenced  by  others,  especially  parents.  According  to  sociology  researchers  we  know  that  the  family  is  the  most  important  agent  of  socialization,  which  helps  children  develop.  Socialization  occurs  through  human  interactions.  We  begin  the  process  of  socialization  in  our  family.  We  learn  great  deal  from  those  people  most  important  in  our  lives- our  family  members  such  as  grandparents, parents, brothers  and  sisters.  We  begin  to  see  and  realize  the  world  around  us  through  our  family. 

The  family  forms  a  children’s  behavior  and  attitudes.  Children  always  look  at  their  parents  and  they  copy  their  parent’s  behavior.  But  what  is  more  important  that  children  always  listen  to  how  their  parents  talk  to  each  other.  Children  pay  attention  to  everything  that  happens  in  the  family.  Children  may  react  strongly  to  the  parent’s  criticism  and  decide  wrongly  that  the  parents  views  the  children  as  stupid  and  a  result, can  develop  self- identities  based  on  incorrect  perceptions.  This  misperception  can  easily  be  converted  into  a  negative  self- identity  through  the  following  process: 1) the  parents  criticized  us, 2) the  parents  must  think  that we  are  stupid, 3) we  are  stupid.  Yet  self- identities  are  also  subject  to  change.  If  children  receive a positive  approving  parental  attitude  children  might  no  longer  feel  stupid.


I  appreciate  my  English  teacher  for  giving  me  the  topic  in  the  essay  about  the  interaction  of  self  and  society  in  terms  of  the  theory  expressed  by  Charles  Horton  Cooley.  It  was  so  complicated  for  me  because  before  the  English  class  I  had  never  heard  about  this  theory.  I  never  thought  about  that  and  in  order  to  write  this  project  I  had  to  find  a  lot  of  information  to  support  my  ideas.

I  did  a  lot  of  research  on  the  Internet by  using  computer.  I  got  a  lot  of  information  not  only  about  Cooley’s  theory  “ Looking  Glass  Self “,  but  also  about  other  sociology  scientists.  During  work  on  this  project  I  improved  my  computer  and  writing  skills.  Moreover  I  learned  how  put  information  together.

I  hope  that  my  project  about  Cooley  theory  “ Looking  Glass  Self “  can  help  the  reader  to  understand  better  the  interaction  of  self  and  society  as  it  helped  me.


“Self  and  society,”  wrote  Cooley,  “ are  twin- born.”  This  emphasizes  the  organic  link  and  the  indissoluble  connection  between  self  and  society.  We  were  not  born  with  these  understandings.  Building  on  the  work  of  Cooley,  sociologists  recognize  that  we  create  our  own  designation: the  self.  The  self  represents  the  sum  total  of  people’s  conscious  perceptions  of  their  own  identity.  It  is  not  a  static  phenomenon  but  continues  to  develop  and  change  throughout  our  lives.  The  work  of  sociologist  Charles  Horton  Cooley  has  been  especially  useful  in  furthering  our  understanding  of  these  important  issues.


Schaefer, Richard T., 2000.  SOCIOLOGY: A  BRIEF  INTRODUCTION (third  edition).  Boston: Mc Graw-Hill.

Return to the Top of this Page

Larysa Soldatova
ESL 91
Spring, 2001

Project Topic: Discuss "The Looking-Glass Self" theory proposed by Charles Horton Cooley. Describe the theory and its features. Explain how this theory relates to the influence of the various agents of socialization in the development of an individual's self-concept.

In  the  early  1900s, Charles  Horton  Cooley  in  his  book  “Human  Nature  and  the  Social  Order “ developed  the  idea  of  what  the  emphasis  of  sociology  ought  to  be. In  his  book  Cooley  carried  out  the  theory  of  sociological  approaches  to  the  self. He  called  the  theory  “The  Looking  Glass  Self”  to  emphasize  that  the  self  is  the  product  of  our  social  interactions  with  other  people. “Self  and  society,” wrote  Cooley, “are  twin-born.” The  self, to  Cooley, is  not  first  individual  and  then  social; it  arises  constantly  through  communication.

The  notion  of  the  looking-glass  self  is  composed  of  three  principal  phases.

    1. I  imagine  how  I  appear  to  others.

    2. I  imagine  how  others  judge  or  evaluate  that  appearance.

    3. I  form  my  own  feelings  about  myself, based  on  that  imagined  judgment.

Cooley  maintained  that  the  key  to  the  nature  of  and  the  method  of  studying  the  individual  and  society  are  personal  ideas. One’s  consciousness  is  a  reflection  of  what  he  thinks  others  think  of  him. Without  social  experience, the  self  cannot  develop. According  to  Cooley  social  consciousness  and  self-consciousness, both  of  which  are  located  only  in  the  mind, are  inseparable  because  “ we  cannot  conceive  of  ourselves  without  reference  to  some  group, or  some  group  without  reference  to  ourselves “ (p.95).

In  his  attempt  to  illustrate  the  reflected  character  of  the  self, Cooley  compared  it  to  a  looking  glass. I  see  my  face, figure, and  my  dress  in  the  glass, and  I  imagine  how  I  appear  to  others. I  imagine  how  others  judge  or  evaluate  that  appearance. Then  I  form  my  own  feelings  about  myself, based  on  that  imagined  judgment.

Cooley’s  looking-glass  self  theory  is  based  on  the  idea  that  the  self  results  from  an  individual’s  “ imagination “  of  how  others  view  him  or  her. So, “ self “  cannot  exist  without  others. “There   is  no  sense  of  “I”  without  its  correlative  sense  of  you, or  he, or  they,” wrote  Cooley.

The  self  arises  in  a  social  process  of  communicative  interchange  as  it  is  reflected  in  a  person’s  consciousness. “Society,” Cooley  adds, “ is  an  interweaving  and  interworking  of  mental  selves.” Society  is  internalized  in  the  individual  psyche; it  becomes  part  of  the  individual  self  through  the  interaction  of  many; individuals, which  links  and  fuses  them  into  an  organic  whole.

The  idea  of  the  indissoluble  connection  between  self  and  society  has  become  the  crucial  contribution  Cooley  made  to  modern  psychology  and  sociology.

Cooley  concludes  that  the  human  mind  is  social, society  is  mental, and  society  and  the  mind  are  aspects  of  the  same  whole. Society  is  simply  the  collective  aspect  of  personal  thought. Each  person’s  imagination, regarded  as  a  collection  of  personal  impressions, is  a  special  phase  of  society. Cooley’s  theory  “The  Looking  Glass  Self”  is  the  basis  of  sociology.


Charles Horton Cooley – The Work – Looking Glass Self. (n.d.) Charles Horton Cooley.[Online].

Schefer,Richard T. (2000).Sociology: A Brief Introduction (third edition). Boston: McGraw-Hill. pp.78-79.

Return to the Top of this Page

ESL 91 Spring, 2001 Student Work


Page last updated on June 5, 2001